Tehnologie

NASA vrea să trimită un submarin să exploreze mările extraterestre de pe Titan

Un submarin ar putea exploata mările extraterestre de hidrocarburi de pe Titan, cel mai mare satelit al planetei Saturn, conform unui proiect supus aprobării NASA. Misiunea ar putea fi lansată în 2030, potrivit siteului space.com.

Cercetătorii se gândesc la un concept de misiune similară celor ale roverelor autonome de pe Marte, însă în locul unui rover rolul principal va fi jucat de un submarin care va investiga adâncimile lacurilor şi mărilor de hidrocarburi de pe Titan şi care va deschide calea pentru alte misiuni similare pe corpurile din Sistemul Solar ce ascund oceane sub calota glaciară de la suprafaţă, aşa cum este satelitul Europa al lui Jupiter, scrie siteul space.com, potrivit Agerpres.

„Credem că o misiune submarină pe Titan ar reprezenta primul pas spre misiuni submarine pe Europa sau Enceladus”, a declarat luna trecută Steven Oleson de la Centrul de Cercetare Glenn al NASA, din Ohio, în cadrul unei prezentări făcută de grupul de lucru NASA Future In-Space Operations.

Europa şi Enceladus – sateliţi ai lui Jupiter, respectiv Saturn – ascund sub calota glaciară uriaşe oceane de apă lichidă. Din acest motiv, este mai dificil de trimis un submarin în oceanele acestor sateliţi, aflate sub straturi groase de gheaţă, decât pe Titan, unde lacurile şi mările de hidrocarburi sunt la suprafaţă.

Titan este la rândul ei o lume extrem de interesantă şi, susţin astrobiologii, potenţial locuibilă. Cu un diametru de 5.150 de kilometri, Titan se plasează pe locul doi în topul celor mai mari sateliţi naturali din Sistemul Solar. Cel mai mare satelit natural este Ganymede. O lună a lui Jupiter, cu diametrul mai mare decât cel al Titan cu doar 120 de kilometri.

Pe Titan sunt mări și lacuri de suprafață

Însă, dimensiunea nu este tot ceea ce contează în cazul lui Titan. Spre exemplu, această lună este singura lume cunoscută din Sistemul Solar, în afara Pământului, pe care se află mări şi lacuri stabile, la suprafaţă – în cazul lui Titan mări şi lacuri de metan sau etan lichid, dintre care unele mai mari decât Marile Lacuri din America de Nord.

În plus, Titan are o atmosferă densă în care se produc probabil reacţii chimice complexe la care participă molecule organice – cărămizi ale vieţii pe bază de carbon, conform oamenilor de ştiinţă. Nu sunt puţini astrobiologii care consideră că Titan ar putea fi o lume vie. Care să posede o biosferă formată din organisme simple – bacterii.

Viaţa la nivel microscopic

Astfel de microorganisme ar trebui însă să fie complet diferite de cele de pe Pământ. Deoarece acestea trăiesc în metan şi etan lichid şi nu în apă. Suprafaţa lui Titan este mult prea rece pentru ca apa să se menţină în stare lichidă. Însă unii planetologi iau în considerare ipoteza că şi această lună ar putea ascunde un ocean interior, la fel ca Europa sau Enceladus.

Astfel, ar fi posibil ca Titan să găzduiască două ecosisteme complet separate şi diferite. O lume de suprafaţă, condusă de microorganisme care consumă hidrocarburi în procesele metabolice. Precum şi o lume acvatică, subterană, izolată de lumea exterioară.

Majoritatea informaţiilor pe care le avem despre Titan provin de la misiunea Cassini-Huygens, ce a avut un buget de 3,2 miliarde de dolari şi care a studiat de aproape planeta Saturn şi numeroşii săi sateliţi în perioada 2004 – 2017. Cea mai mare parte a informaţiilor au fost obţinute de sonda orbitală Cassini. Sonda de asolizare Huygens, produsă de Agenţia Spaţială Europeană (ESA) în colaborare cu Agenţia Spaţială Italiană, care a coborât la suprafaţa lui Titan în ianuarie 2005, a avut la rândul său o contribuţie importantă.

NASA va trimite o sondă pe Titan în 2026

În prezent, NASA lucrează la o sondă proprie pentru a o trimite pe Titan – o dronă cu 8 rotoare denumită Dragonfly. Drona urmează să fie lansată în 2026. Dacă totul va merge bine, Dragonfly va coborî prin atmosfera lui Titan în 2034. Şi apoi va studia complexa chimie atmosferică a acestui corp cosmic, precum şi posibilitatea existenţei vieţii în diferite locaţii.

Însă, un submarin robotizat ar putea reprezenta pasul următor în explorarea lui Titan. Deocamdată este vorba doar despre o propunere. Dar Oleson şi echipa sa au obţinut deja două finanţări în cadrul programului NASA Innovative Advanced Concepts. Acestea sunt în valoare de 100.000 de dolari, respectiv 500.000 de dolari, pentru a dezvolta această propunere.

Principalul obiectiv legat de aceste finanţări NIAC este de a concepe schiţa tehnică a submarinului. Acesta trebuie să fie capabil să exploreze mările şi lacurile de pe Titan, conform lui Oleson.

Tags
Close